La marcha del pingüino de Humboldt en Punta San Juan

La colonia reproductiva del pingüino de Humboldt en Punta San Juan está altamente conservada, a diferencia de otras poblaciones de esta especie en el Perú

El pingüino de Humboldt es una especie en peligro de extinción. | Fuente: Proyecto Punta San Juan

(Mongabay Latam / Yvette Sierra Praeli). Los pingüinos se han hecho famosos en películas como Happy Feet y la Marcha de los Pingüinos y a través de estos filmes conocemos de su relación monógama y el rol del macho en el cuidado del huevo y del pichón; mientras la hembra se ausenta para alimentarse en el mar.

Son aves que no vuelan, 17 especies en total en todo el mundo que habitan, principalmente, en aguas antárticas o subantárticas, en el polo sur. Sin embargo, el pingüino de Humboldt (Spheniscus humboldti) es, con excepción del pingüino de Galápagos, la segunda especie que se encuentra más al norte, dispersa sobre aproximadamente 4000 kilómetros de litoral marino-costero, desde la costa norte de Perú hasta la costa sur de Chile.

Actualmente, se encuentra categorizado como “en peligro”, según la lista de clasificación y categorización de las especies amenazadas de fauna silvestre legalmente protegidas por el Estado Peruano, explica Susana Cárdenas Alayza, directora del Programa Punta San Juan, un proyecto científico en Perú destinado a la conservación de los sistemas marino-costeros.

El macho se hace cargo de las crías; mientras la hembra sale por alimentos. | Fuente: Proyecto Punta San Juan
Pingüinos de Humboldt en la costa de Punta San Juan, Perú. | Fuente: Proyecto Punta San Juan. | Fotógrafo: Ana Sotelo

Pese a estar preparado para hábitats fríos, el pingüino de Humboldt vive en zonas subtropicales, donde la temperatura ambiental puede subir por encima de los 32ºC, situación que se compensa con un ecosistema marino frío, explica la bióloga marina.

Es un animal que enfrenta serios riesgos para su supervivencia y, para promover su conservación, se ha destinado el 25 de abril como el Día Mundial del Pingüino.

Entre los peligros que enfrenta están la competencia por alimento con las pesqueras; la falta del mismo por efecto de calentamiento del mar o de eventos como El Niño; su captura incidental en redes de pesca; la falta de zonas seguras para anidamiento; la predación por roedores y los impactos de la actividad humana como el turismo.

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Cuestión de supervivencia

 Desde finales de 1800 la extracción del guano de isla tuvo un efecto devastador sobre la población de esta especie, debido a que su anidamiento ocurre en la capa de guano y la extracción del mismo solía destrozar los nidos de pingüinos en islas y puntas guaneras situadas en el litoral peruano.

Sin embargo, desde el año 2001, la Universidad Cayetano Heredia, en coordinación con el Estado peruano impulsa el Programa Punta San Juan, con el propósito de que la recolección de guano no ponga en peligro a las colonias de pingüinos de Humboldt que habitan en la localidad del mismo nombre, en la Reserva Nacional Sistema de Islas, Islotes y Puntas Guaneras, Marcona, Ica.

“La colonia reproductiva de pingüinos de Humboldt en Punta San Juan está altamente conservada en comparación con otras colonias en el Perú”, explica la directora del programa. Agrega que esta especie no se caracteriza por realizar grandes migraciones y más bien se le define como una especie ‘sedentaria’. “A partir de los censos y seguimiento de animales en Punta San Juan se ha aprendido que en esta colonia se puede encontrar pingüinos adultos prácticamente todo el año”.

Son especies preparadas para climas fríos pero el pingüino de Humboldt vive en aguas subtropicales. | Fuente: Proyecto Punta San Juan. | Fotógrafo: Ana Sotelo
Durante cuatro semanas del año, los pingüinos realizan viajes más largos de lo habitual para alimentarse. | Fuente: Proyecto Punta San Juan

Sin embargo, durante cuatro semanas del año, los pingüinos realizan viajes más largos de lo habitual para alimentarse. Estos recorridos largos suceden después de la reproducción y de la muda de plumaje.

Como parte del programa, se está realizando una investigación que consiste en colocar geolocalizadores en la pata de algunos pingüinos que anidan en Punta San Juan para saber hasta dónde viajan después de la muda. “Sabemos que hay individuos que han llegado hasta la región de Magallanes, en Chile”, precisa Cárdenas.

Durante eventos como el fenómeno El Niño una gran cantidad de pingüinos muere por falta de alimento. El último de gran magnitud, ocurrido entre 1997 y 1998 dejó a Punta San Juan sin pingüinos, por un tiempo, pero la protección del sitio de anidamiento y la recuperación de los recursos marinos han permitido que la colonia se restablezca. “En los últimos cinco años, la dificultad de obtener alimento ha tenido efectos sobre la reproducción”, señala la bióloga.

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El hábitat del pingüino de Humboldt 

Punta San Juan es un espacio importante para el pingüino de Humboldt porque reúne características marinas y costeras que aportan a la supervivencia de la especie. Las aguas circundantes son frías y productivas; hay viento constante y frío para regular su temperatura cuando están en tierra; no hay mucha actividad pesquera industrial cerca comparada con otras zonas del país; la capa de guano para anidamiento está protegida, ya que no se excava desde 1987 y, además, la actividad humana es limitada, señala la experta.

También explica que existen colonias dispersas de esta especie en toda la costa peruana, desde Isla Foca en Piura hasta Punta Coles, en Ilo. “La colonia más importante en Perú sigue siendo la de Punta San Juan, con un promedio de 3500 pingüinos reproductivos y un rango que varía entre 2900 y 7000 individuos en los últimos cinco años. Hay, también, una colonia importante en Isla Santa Rosa, en bahía Independencia, en la reserva de Paracas”, finaliza.

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