Científicos concluyen que las aves pueden dormir mientras vuelan

A veces reposan con un hemisferio cerebral despierto y otras veces con ambos dormidos, pero mantienen el control aerodinámico.

Las plumas de las fragatas no son lo suficientemente impermeables para evitar absorber el agua. | Fuente: Niels Rattenborg

Las aves duermen mientras vuelan, pero por periodos muy breves sin perder el control aerodinámico. Un grupo de científicos estudió a las fragatas de las Islas Galápagos y determinó que lo hacen por cortos periodos de tiempo en el llamado sueño de ondas lentas, informó BBC Mundo.

El estudio dirigido por Niels Rattenborg del Instituto Max Planck de Ornitología (Bavaria) concluyó que las aves pueden volar con un hemisferio cerebral despierto o dos dormidos y mantenerse estables. Las fragatas, usadas en el estudio, duermen un promedio de 42 minutos al día mientras vuelan. Se colocaron dispositivos electrónicos para registrar las ondas cerebrales y localización de las fragatas de las Galápagos. Sebastián Cruz, biólogo coautor del estudio, dijo a BBC Mundo que se eligió esta especie porque "se alimentan exclusivamente en el mar y realizan viajes de varios días de duración sin parar y siempre volando". Otra razón importante es que las fragatas no pueden descansar en la superficie del mar como otras aves marinas.

Tienen nuestros tipos de sueño

"Como los seres humanos, las aves tienen dos tipos de sueño. Uno es el llamado sueño de ondas lentas, slow wave sleep o SWS, porque el cerebro genera ese tipo de ondas que pueden detectarse en un electroencefalograma”, dijo Cruz al medio británico. Este tipo de sueño es el que permite que uno o los dos hemisferios cerebrales duerman mientras estas vuelan.  Lo más sorprendente es que también las aves pueden volar en medio del sueño REM (rapid eye movement) en episodios que duraban un promedio de cinco segundos. 

"En este momento realmente no tenemos ideas sólidas para explicar cómo es posible que las fragatas se hayan adaptado a funcionar con tan poco sueño, mientras otras especies, desde abejas a humanos, sufren dramáticamente las consecuencias de falta de sueño", dijo Rattenborg a BBC Mundo. La respuesta ayudará a comprender el efecto que tiene la falta de sueño en los humanos.

Las fragatasduermen un promedio de 42 minutos al día mientras vuelan. | Fuente: Niels Rattenborg
El registro de las ondas cerebrales de las aves. | Fuente: Niels Rattenborg
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