El documento, publicado en Current Biology, da cuenta de la extinta especie encontrada, la selenensis de Mystacodon, el pariente más viejo de la ballena barbada. | Fuente: National Geographic

(Agencia N+1 / Daniel Meza).  ¿Cuál es el animal más grande del mundo? Ya lo sabes. Con sus veintitantos metros de longitud y más de 100 toneladas en promedio, es conocido que la ballena azul (Balaenoptera musculus) es el animal con el récord Guinness de tamaño. En este artículo, más bien, te contaremos algo que apostamos a que no sabías: el porqué de lo voluminoso de este mamífero.

En un estudio publicado en Proceedings of the Royal Society B, un grupo de investigadores ofrece una teoría fascinante a partir un análisis filogenético de registros fósiles (esto es, entender la relación de una y otras especie). Su conclusión es que las ballenas barbadas probablemente empezaron a crecer hace solo 3 millones de años atrás y que el cambio climático habría disparado esta transformación.

Explicación. Las ballenas barbadas, que se alimentan de los pequeños krill, han existido por aproximadamente 30 millones de años. La mayoría de ese lapso ha medido unos 10 metros, algo como un tercio de una ballena azul moderna. Pero al inicio de los pasados 3 millones de años, el ecosistema sufría una gran transformación a escala global. Las capas de hielo se expandían en el norte, y los escurrimientos traían nutrientes al mar. Esto resultó en un florecimiento de fitoplancton, que a su vez generó el aumento de zooplacton como el krill.

Esto habría afectado directamente a los cetáceos al medio de esta serie de fenómenos, dándole características independientes a ciertos grupos de ballenas barbadas y equipándolas con ciertas ventajas. El ser más grande, por ejemplo, las ponía fuera del alcance de depredadores. Su enorme boca les permitía comer más zooplancton.

Las ballenas barbadas, que se alimentan de los pequeños krill, han existido por aproximadamente 30 millones de años. | Fuente: Getty
Recientemente, en Perú, fue descubierto un fósil de ballenas que data de hace 36,4 millones de años que arroja nuevas luces sobre el borroso proceso evolutivo de las ballenas. | Fuente: Getty
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