El alineamiento de galaxias masivas data de hace 10.000 millones de años

Científicos señalan que las alineaciones de galaxias se establecieron muy temprano en la historia del universo.

MACS J0416.1-240, cúmulo de galaxias a cuatro mil millones de años luz, cuya orientación dataría de la juventud del universo. | Fuente: Foto: ESA/Hubble

(Agencia N+1 / Hans Huerto). Que el universo esté en constante expansión no quiere decir que el alineamiento de los elementos al interior del mismo sufra constantemente cambios radicales. Al menos, de acuerdo a la más reciente investigación de la Universidad de Turku, Finlandia, publicada en la revista Nature.

De acuerdo con el trabajo realizado por el astrónomo Roberto De Propris, en colaboración con Michael West del Lowell Observatory, las galaxias más masivas se alinearon con su entorno, tal y como hoy las observamos, cuando el universo tenía apenas un tercio de su edad actual (13.820 millones de años). Es decir, las galaxias se organizaron de esta manera hace 10.000 millones de años. Tal proyección fue posible gracias a un aspecto de las galaxias que delata ecos de un pasado muy lejano: su brillo.

La explicación. “Utilizando las observaciones del telescopio espacial Hubble de 65 conglomerados de galaxias distantes, mostramos que alineaciones similares se observan en épocas anteriores, cuando el universo tenía solo un tercio de su edad actual. Estos resultados sugieren que las galaxias más brillantes en racimos son el producto de una historia de formación especial, influenciada por el desarrollo de la red cósmica durante miles de millones de años”, se señala en el documento.

Convencionalmente se concebía a los clústeres de galaxias como centros urbanos del cosmos donde las galaxias más grandes tienden a "apuntar" hacia sus vecinos, asumiendo que la orientación de las mismas era aleatoria o determinada por una serie de factores hasta hace poco desconocidos.

Un choque de dos galaxias captado por NASA. | Fuente: Foto: NASA

Galaxias elípticas. Estos conglomerados tienen cientos o miles de galaxias en su interior, aunque la mayoría están orientadas sin alineaciones aparentes; solo las más grandes están alineadas con su entorno, lo que sugiere que son especialmente sensibles a lo que las rodea. En tal sentido, las que más resaltan son las galaxias elípticas gigantes que se encuentran en los centros de los conglomerados. Numerosos estudios han demostrado que los ejes principales de estas galaxias a menudo comparten la misma orientación que la distribución de la materia circundante en escalas más grandes. Ahora sabemos que dicho alineamiento data de una etapa temprana del universo.

“Nuestros resultados muestran que las alineaciones de galaxias se establecieron muy temprano en la historia del universo. Es una pieza nueva importante para el rompecabezas [de la formación del universo] porque sugiere que cualquiera que sea la causa de las alineaciones, [esta] actuó rápidamente”, dice De Propris en un comunicado de la Universidad de Turku.

El equipo ahora busca escudriñar en un pasado más remoto mediante la observación de clústeres más lejanos. Pero estudiar las galaxias en los albores de los tiempos no es fácil, incluso con el Hubble, que ha llegado incluso a observar lugares a 13.400 millones de años luz de la Tierra. “Estamos tratando de medir las formas y orientaciones de las galaxias que parecen muy débiles y muy pequeñas debido a sus grandes distancias, que es un desafío”, señala De Propris.

La Vía Láctea es una galaxia en espiral barrada que contiene millones de estrellas. | Fuente: Foto: ESA/Hubble and NASA
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