El riesgo de cáncer de astronautas que viajen a Marte es mayor de lo pensado

Los científicos conocen que los rayos cósmicos pueden aumentar el riesgo de numerosos problemas de salud, incluyendo el cáncer y las enfermedades circulatorias.

Los paneles solares toman medidas del Sol en el Mars Climate Orbiter que gira alrededor del planeta rojo. | Fuente: NASA

(Agencia N+1 / Beatriz de Vera). Viajar a Marte, e incluso colonizarlo, es una idea que se hace cada vez más real. Hasta ahora, conocemos que los rayos cósmicos pueden aumentar el riesgo de numerosos problemas de salud, incluyendo el cáncer y las enfermedades circulatorias, debido a las altas tasas de ionización. La amenaza que representan es uno de los principales problemas que supone la salida de la órbita de la Tierra. Según una investigación publicada en Scientific Reports, el riesgo de cáncer que corren los astronautas que viajen a Marte podría ser el doble de lo que se pensaba.

El trabajo muestra que la radiación cósmica podría tener efectos secundarios en células sanas. Es decir, que las células dañadas y mutadas por la radiación podrían dañar a otras no afectadas originalmente, algo que en las evaluaciones de riesgo que existen actualmente no habían tenido en cuenta.

La Mars Pathfinder domina el paisaje rocoso de Marte en esta imagen tomada durante tres días en 1997. A lo lejos se ven las colinas del planeta rojo. | Fuente: NASA

Resultados. Las células dañadas envían señales a las circundantes no afectadas y, según los autores, probablemente modifican los microambientes de los tejidos, lo que parece inspirar a las células sanas a mutar, causando tumores o cánceres adicionales.

Los investigadores, de la Universidad de Nevada (EEUU), utilizaron un modelo de efecto no dirigido para el crecimiento canceroso, con el fin de confirmar algo que los científicos observaron por primera vez en 1992: la forma en la que la radiación afecta indirectamente a las células no directamente alcanzadas inicialmente por ella. El equipo está tratando de averiguar ahora cuánto daño podría hacer esta radiación, y cómo podrían detenerlo.

Más estudios. Las exploraciones a nuestro vecino requerirán una estancia en el espacio de al menos 900 días, lo que incluye más de un año en el espacio profundo, donde la exposición a iones pesados de rayos cósmicos galácticos es inevitable. Para poder entender más sobre los efectos a largo plazo de esta misión, el astronauta de la NASA, Scott Kelly, pasó casi un año en el espacio.

También ayudó a obtener más información el rover Curiosity en su camino hacia el planeta rojo de noviembre de 2011 a agosto de 2012. Los científicos encontraron que el equipo fue expuesto a una dosis de radiación hasta 1.000 veces mayor de lo que sería posible en la Tierra.

Esta imagen fue enviada por la cámara de 100 milímetros del Curiosity la semana pasada. La expedición del Mars Rover llegó a Marte a principios de Agosto equipada con la última tecnología diseñada para soportar las condiciones extremas a las que será sometida en el planeta rojo. | Fuente: NASA
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