Proyecto Loon: globos que llevan Internet a zonas remotas

Hace unos meses este proyecto benefició a pobladores de tres zonas afectadas por lluvias y huaicos en el Perú.

"Los globos Loon flotan a 20 km en la estratosfera y por lo tanto tienen el potencial de extender la conectividad a donde sea necesario sin importar lo que esté sucediendo abajo" - Alastair Westgarth | Fuente: X Company

El Proyecto Loon nace en el 2013 en Nueva Zelanda como un programa piloto de la empresa  X, The Moonshot Factory con el fin de proporcionar cobertura de Internet inalámbrico a zonas rurales. A la fecha, Loon tienen más de 19 millones de kilómetros en vuelos de prueba y uno de sus globos mantiene un récord de permanencia en la estratósfera de 190 días.

Estos globos están elaborados de filamentos de polietileno. Son del tamaño de una cancha de tenis y está diseñado para permanecer más de cien días en la estratósfera. Los globos superan vientos de hasta 100 km por hora, soportan la atmósfera delgada y temperaturas hasta de -90 °C.

¿Cómo funciona? En su interior cada globo tiene el rediseño de los componentes de una torre de telefonía celular, pero éstos son más livianos y resistentes. Un lanzador automático llena y lanza globos a la red Loon cada 30 minutos. Los globos viajan aproximadamente 20 km sobre la superficie de la Tierra, una altura superior al de los aviones y los fenómenos meteorológicos.

Para colocar los globos en la posición deseada el Proyecto Loon emplea modelos predictivos de vientos y algoritmos para determinar a dónde deben dirigirse para brindar mejor cobertura.

Cuando logran tener la posición adecuada en el espacio, los globos inician la transmisión de datos   de ahí envían una señal de Internet hacia las antenas terrestres con velocidades de conexión de hasta 10 Mbps y de ahí llega directamente a los teléfonos con LTE.

Un lanzador automático llena y lanza globos a la red Loon cada 30 minutos. | Fuente: X Company

Conectividad. En cada país, el Proyecto Loon se asocia con empresas de telecomunicaciones para que transmita desde el suelo la señal inalámbrica de Internet, la misma que se retransmite a la red de globos y de ahí llega a las personas en áreas rurales y remotas. Cada globo tiene un área de cobertura de 5,000 km2. Y la señal llega directamente a los teléfonos y otros dispositivos compatibles con la tecnología LTE.

Todo el equipamiento del Proyecto Loon tiene alta eficiencia energética y emplea solo recursos renovables. Los paneles solares cargan la batería del equipo y en el día proporcionan energía a las operaciones. Cuando un globo está listo para ser retirado de servicio, se recoge el equipo para reutilizarlo y reciclarlo.

Perú antes de las inundaciones → áreas afectadas por las inundaciones → áreas cercanas a Lima, Chimbote y Piura con el servicio del Proyecto Loon (traducido del blog de Alastair Westgarth). | Fuente: blog de Alastair Westgarth

Loon en Perú. Durante el reciente Fenómeno El Niño costero, lo globos Loon que se encontraban, en ese momento, por Latinoamérica realizando pruebas de conectividad asociado a Telefónica en Perú, vieron la magnitud del desastre y se comunicaron con el Ministerio de Transportes y Comunicaciones para ayudar a reconectar al norte peruano.

“El Proyecto Loon brindó conectividad básica de Internet a decenas de miles de personas que de otro modo no tendrían conectividad en zonas de inundación alrededor de Lima, Chimbote y Piura. Más de 160 gigabytes de datos han sido enviados a personas en un área combinada de 40.000 km2, aproximadamente el tamaño de Suiza, y datos suficientes para enviar y recibir alrededor de 30 millones de mensajes de WhatsApp o 2 millones de correos electrónicos”, indicó Alastair Westgarth, jefe del Proyecto Loon.

Por otro lado, el Proyecto Loon se puso en contacto con el MTC y la entidad del estado hizo todas las coordinaciones para que ellos pudieran ingresar los equipos al Perú y dar la cobertura de Internet.

“Gran parte de la población no se percató que el servicio de Internet se había cortado, esto debido a que hubo mucha coordinación y trabajo incluyendo esta iniciativa que se pudo cristalizar y que se al final se plasmó en brindar estos servicios”, finalizó Carlos Valdez Velásquez-López, viceministro de Comunicaciones del MTC.

Infografía del Proyecto Loon que muestra la amplitud de conectividad de los globos Loon. | Fuente: proyecto loon
Mediante un software el Proyecto Loon puede enviar pequeños equipos de globos a donde la gente necesita servicio. | Fuente: proyecto loon
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