Amigo, no enemigo: los beneficios de los depredadores y carroñeros

Los depredadores suelen ser más conocidos por hostigar a las mascotas y al ganado o por ser una fuente de enfermedades que por los servicios valiosos, a menudo menos visibles, que brindan.
Leopardo en Tanzania. | Fuente: Mongabay | Fotógrafo: John C. Cannon

Los depredadores ayudan a los humanos mucho más de lo que se les atribuye, a pesar de la naturaleza antagónica de la relación, según una revisión de estudios.

“Si bien los depredadores y carroñeros son una gran fuente de conflictos, como los grandes felinos en África y Asia o los dingos en Australia, hay muchas instancias en las que pueden proporcionar beneficios a los humanos”, Christopher O’Bryan, ecólogo de la Universidad de Queensland, Australia, dijo en un comunicado. “Nuestra investigación identifica los estudios que han demostrado estos beneficios en un amplio espectro”.

Los depredadores suelen ser más conocidos por hostigar a las mascotas y al ganado o por ser una fuente de enfermedades que por los servicios valiosos, a menudo menos visibles, que brindan. Pero los números de los depredadores han disminuido en todo el mundo: por ejemplo, los leopardos se encuentran en menos de un cuarto de su rango histórico, y la mayoría de las especies de buitres también están disminuyendo. Los científicos se preocupan de que comprendamos la importancia de los depredadores antes de que sea demasiado tarde.

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¿Cuáles son los beneficios de los depredadores?

Así que O’Bryan y sus colegas analizaron la literatura científica, y buscaron información sobre cómo estos animales impactan nuestras vidas. Su revisión descubrió muchos ejemplos de beneficios documentados de los depredadores, “desde pumas que reducen colisiones de vehículos con venados, los murciélagos que ahorran a los productores de maíz millones de dólares al año y los buitres que ahorran dinero al eliminar cadáveres de animales”, dijo O’Bryan.

La investigación fue publicada en la revista Nature Ecology and Evolution el 18 de enero.

Un estudio predice que si los pumas regresaran al territorio donde alguna vez habitaron en el este de Estados Unidos, su impacto en las poblaciones de venados durante las próximas tres décadas reduciría los accidentes automovilísticos causados ​​por los venados en un 22 %, ahorrando 2.13 mil millones de dólares y 155 vidas en el proceso.

Los murciélagos controlan las plagas agrícolas y ahorran a los agricultores miles de millones de dólares cada año, según la investigación. | Fuente: Mongabay | Fotógrafo: Rhett A. Butler

En el 2014, los científicos calcularon que los murciélagos ahorran a los productores de maíz más de $ mil millones cada año, gracias a su control de las plagas de insectos. Y la investigación sobre los buitres en Yemen reveló que eliminaron más del 22 % de los desechos orgánicos de una ciudad.

Pero esos beneficios podrían desaparecer junto con los depredadores y carroñeros si no están protegidos, dicen los científicos.

“Debemos entender que, si perdemos estos animales, la humanidad pierde”, dijo en el comunicado el coautor James Watson, científico de conservación de la Universidad de Queensland y WCS.

Ahora, los científicos necesitan investigar más para fortalecer nuestra comprensión de estas conexiones con la salud, la seguridad y la economía humana, dijo el equipo.

“Cuanto más comprendamos los beneficios que brindan estas especies”, dijo Watson, “mejor podremos identificar aquellas situaciones que beneficien a ambas especies y sociedades, un resultado que podría mejorar la protección de las especies en peligro de la Tierra”.

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