Conoce al nuevo pez luna gigante que eludió a los científicos durante siglos

La especie, llamada pez luna timador, puede alcanzar los dos metros y medio
Marianne Nyegaard con un pez luna timador varado en Nueva Zelanda. | Fuente: Cortesía de la Universidad Murdoch

(Mongabay Latam / ). El gigantesco pez luna, una especie de aspecto raro con un cuerpo plano, rígido y sin cola, no es solo el pez óseo más grande del mundo, sino también uno de los más escurridizos.

Por primera vez en ciento treinta años, los científicos han identificado y descrito una nueva especie de este pez gigante que ellos afirman que ha estado “oculto a simple vista durante siglos”. La autora principal Marianne Nyegaard, de la Universidad Murdoch de Australia, y sus colegas nombraron a la nueva especie pez luna timador o Mola tecta (término derivado del latín tectus, que significa ‘disfrazado’ u ‘oculto’).

La localización del pez luna es difícil porque lleva una vida solitaria, se sumerge cientos de metros para alimentarse en partes del océano donde la gente no suele ir. A veces, el pez es capturado incidentalmente en los equipos de pesca o queda varado en la playa, cuando se lo puede fotografiar o tomarle muestras.

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Como parte de su investigación doctoral, Nyegaard analizó el ADN de más de ciento cincuenta muestras de piel de pez luna y encontró que estas señalaban cuatro especies distintas, pero solo tres especies — Masturus lanceolatus, Mola mola y Mola ramsayi— habían sido descritas con anterioridad, de acuerdo con lo que informan los científicos en una nueva investigación publicada en Zoological Journal of the Linnean Society. La cuarta no había sido registrada aún. Unos diez años atrás, un equipo de investigación japonés había encontrado en aguas australianas pruebas genéticas similares de una especie de pez luna desconocida.

Para averiguar cuál sería el aspecto de esta nueva especie, Nyegaard empezó a recorrer las redes sociales en busca de fotos de peces luna y creó una red de personas en Australia y Nueva Zelanda, quienes podían avisarle cuando vieran a este pez. Se sacó la lotería en 2014, cuando cuatro peces luna quedaron varados en la misma playa de Nueva Zelanda.

“Volé a Christchurch, aterricé de noche y manejé hacia la playa”, escribió Nyegaard en Conversation. “Vi mi primer pez luna timador iluminado por los faros de mi auto. Fue sumamente emocionante. Esto cambió todo porque en ese momento supimos qué estábamos buscando”.

El pez luna timador es el primer pez luna del género Mola descubierto después de ciento treinta años. | Fuente: ExploraSub | Fotógrafo: César Villarroel

¿Cómo evitó este pez a los científicos durante tanto tiempo?

En los años siguientes, Nyegaard y los colegas de la Universidad de Hiroshima, la Universidad de Tokio, el Museo de Nueva Zelanda Te Papa Tongarewa y la Universidad de Otago recolectaron y analizaron veintisiete especímenes de pez luna y revisaron fotos viejas y colecciones de museos para confirmar y describir el nuevo pez luna timador.

“Esta nueva especie es la primera incorporación al género Mola en ciento treinta años”, dijo Nyegaard en un comunicado. “El proceso que tuvimos que seguir para confirmar la condición de especie nueva incluyó la consulta de publicaciones a partir del siglo XVI, algunas de las cuales también incluían descripciones de tritones y monstruos marinos fantásticos. Desandamos los pasos de los primero naturalistas y taxónomos para comprender cómo semejante pez pudo evitar ser descubierto durante todo este tiempo. En general, creímos que la ciencia había sido engañada repetidamente por esta especie insolente, motivo por el cual la denominamos timador”.

El equipo estima que el pez luna timador puede pesar hasta dos toneladas métricas y alcanzar los dos metros y medio. El cuerpo más fino y estilizado del pez no cambia demasiado entre los alevines y los adultos y no desarrolla bultos o protuberancias durante el crecimiento, como lo hacen otras especies de pez luna.

 

El equipo todavía tiene que determinar el área de distribución del timador, pero lo han encontrado alrededor de Nueva Zelanda, en las cercanías de Tasmania, sur de Australia, Victoria y Nueva Gales del Sur (Australia), Sudáfrica y sur de Chile, lo que sugiere que la especie se podría encontrar oculta en las zonas más frías del hemisferio sur.

 

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