Fósil de Dickinsonia
Fósil de Dickinsonia, un animal de la era Ediacara | Fuente: Europa Press

Las criaturas oceánicas de 555 millones de años del período Ediacara comparten genes con los animales de este lunes, incluidos los humanos, según un estudio de la Universidad de California, Riverside.

"Ninguno tenía cabeza o esqueleto. Muchos de ellos probablemente parecían alfombras de baño tridimensionales en el fondo del mar, discos redondos que sobresalían", dijo en un comunicado Mary Droser, profesora de geología en esta universidad, la UCR.

"Estos animales son tan extraños y tan diferentes que es difícil asignarlos a categorías modernas de organismos vivos con solo mirarlos, y no es como si pudiéramos extraer su ADN, no podemos", declaró en un comunicado.

Sin embargo, los registros fósiles bien conservados han permitido a Droser y al primer autor del estudio, el reciente graduado de doctorado de la UCR Scott Evans, vincular la apariencia y los comportamientos probables de los animales con el análisis genético de los seres vivos actualmente. Su investigación sobre estos enlaces se ha publicado recientemente en la revista Proceedings of the Royal Society B.

Cuatro animales prehistóricos

Para su análisis, los investigadores consideraron cuatro animales representativos de las más de 40 especies reconocidas que se han identificado desde la era ediacarana. Estas criaturas variaban en tamaño desde unos pocos milímetros hasta casi un metro de longitud.

Las kimberella eran criaturas en forma de lágrima con un extremo ancho y redondeado y un extremo estrecho que probablemente raspaba el fondo del mar en busca de comida con una trompa. Además, podrían moverse usando un "pie musculoso" como los caracoles de hoy. El estudio incluyó a Dickinsonia plana, de forma ovalada con una serie de bandas elevadas en su superficie, y Tribrachidium, que pasaron sus vidas inmovilizados en el fondo del mar.

También se analizaron los Ikaria, animales descubiertos recientemente por un equipo que incluía a Evans y Droser. Tenían aproximadamente el tamaño y la forma de un grano de arroz y representan los primeros bilaterianos: organismos con un frente, un dorso y aberturas en cada extremo conectados por un intestino. Evans dijo que es probable que Ikaria tuviera bocas, aunque no se conservaron en los registros fósiles, y se arrastraron a través de la materia orgánica "comiendo a medida que avanzaban".

Los cuatro animales eran multicelulares, con células de diferentes tipos. La mayoría tenía simetría en sus lados izquierdo y derecho, así como sistemas nerviosos y musculatura no centralizados.

Además, parecen haber podido reparar partes dañadas del cuerpo mediante un proceso conocido como apoptosis. Los mismos genes involucrados son elementos clave del sistema inmunológico humano, lo que ayuda a eliminar las células precancerosas e infectadas por virus.

Estos animales probablemente tenían las partes genéticas responsables de las cabezas y los órganos sensoriales que generalmente se encuentran allí. Sin embargo, aún no se había logrado la complejidad de la interacción entre estos genes que daría lugar a tales características.

"El hecho de que podamos decir que estos genes estaban operando en algo que se ha extinguido durante 500 millones de años es fascinante para mí", dijo Evans.

(Con información de Europa Press)

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