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Un par de imágenes compuestas en color del cúmulo de galaxias SMACS 0723-27 y su área circundante tomadas por el Telescopio Espacial James Webb de la NASA a través de sus Observaciones de Liberación Temprana (ERO). | Fuente: NASA/ESA/CSA

Observaciones de liberación temprana del telescopio espacial James Webb han revelado 87 galaxias que podrían ser las primeras conocidas en el universo.

El hallazgo, de un equipo de astrónomos dirigido por Haojing Yan en la Universidad de Missouri, lleva un paso más cerca de descubrir cuándo aparecieron las galaxias por primera vez en el universo, entre 200 y 400 millones de años después del Big Bang, dijo Yan, profesor asociado de física y astronomía y autor principal del estudio.

"Encontrar una cantidad tan grande de galaxias en las primeras partes del universo sugiere que podríamos necesitar revisar nuestra comprensión previa de la formación de galaxias", dijo Yan en un comunicado. "Nuestro hallazgo nos da la primera indicación de que muchas galaxias podrían haberse formado en el universo mucho antes de lo que se pensaba".

En búsqueda de las más antiguas 

En el estudio, los astrónomos buscaron galaxias potenciales en "desplazamientos al rojo muy altos". Yan dijo que el concepto de desplazamiento al rojo en astronomía permite a los astrónomos medir qué tan lejos están los objetos distantes en el universo, como las galaxias, al observar cómo cambian los colores en las ondas de luz que emiten.

"Si una fuente emisora de luz se mueve hacia nosotros, la luz está siendo 'apretada', y esa longitud de onda más corta está representada por luz azul o corrimiento al azul", dijo Yan. "Pero si esa fuente [de luz] se está alejando de nosotros, la luz que produce se 'estira' y cambia a una longitud de onda más larga que está representada por la luz roja o corrimiento al rojo".

Yan dijo que el descubrimiento de Edwin Hubble a fines de la década de 1920 de que nuestro universo está en constante expansión es clave para comprender cómo se usan los desplazamientos al rojo en astronomía.

"Hubble confirmó que las galaxias externas a nuestra Vía Láctea se están alejando de nosotros, y cuanto más distantes están, más rápido se están alejando", dijo Yan. "Esto se relaciona con los desplazamientos hacia el rojo a través de la noción de distancias: cuanto mayor es el desplazamiento hacia el rojo de un objeto, como una galaxia, más lejos está de nosotros".

 

James Webb ayudando a la ciencia 

El James Webb fue fundamental para este descubrimiento porque los objetos en el espacio como las galaxias que se encuentran en desplazamientos al rojo altos (11 y más) solo pueden detectarse mediante luz infrarroja, según Yan. Esto va más allá de lo que el telescopio espacial Hubble de la NASA puede detectar porque el telescopio Hubble solo ve desde la luz ultravioleta hasta la luz infrarroja cercana.

"James Webb, el telescopio infrarrojo más poderoso, tiene la sensibilidad y resolución para el trabajo", dijo Yan. "Hasta que se publicaron estos primeros conjuntos de datos JWST [a mediados de julio de 2022], la mayoría de los astrónomos creían que el universo debería tener muy pocas galaxias más allá del corrimiento al rojo 11. Como mínimo, nuestros resultados desafían esta opinión. Creo que este descubrimiento es solo la punta del iceberg porque los datos que usamos solo se centraron en un área muy pequeña del universo. Después de esto, anticipo que otros equipos de astrónomos encontrarán resultados similares en otros lugares en los vastos confines del espacio a medida que JWST continúa brindándonos una nueva visión de las partes más profundas de nuestro universo". (Europa Press)

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