Este león marsupial de dientes afilados vivió en Australia hace 20 millones de años

De acuerdo a los investigadores, esta criatura prehistórica, del tamaño de un perro y de unos 23 kilos, merodeaba por las selvas tropicales de Australia.
Reconstrucción de Wakaleo schouteni en el bosque Oligoceno tardío en Riversleigh. | Fuente: Peter Schouten

(Agencia N+1 /Adrian Díaz)Un equipo de científicos ha descubierto una nueva especie de león marsupial fosilizado que parece haberse extinguido hace al menos 19 millones de años. Los hallazgos se basan resto fosilizados de cráneo, dientes afilados y húmero de este animal. Un estudio publicado en la revista Journal of Systematic Palaeontology nos da más detalles del carnívoro.

El Wakaleo Schouteni, nombrado en honor al paleoartista Peter Schouten, es la nueva especie encontrada en Riversleigh, dentro del parque nacional Boodjamulla, cerca de la frontera de Queensland-Territorio del Norte. Los responsables de este descubrimiento son científicos de la Universidad de Nueva Gales del Sur (UNSW).

Descubrimiento

Este animal era un depredador que vivía en las selvas tropicales de Australia hace unos 18 a 26 millones de años entre el Oligoceno tardío y el Mioceno temprano. "Se estima que este marsupial carnívoro fue aproximadamente del tamaño de un perro y pesó alrededor de 23 kg", dijo Anna Gillespie, autora principal del estudio. Se sabe, también, que tenían una cabeza achatada y plana.

El descubrimiento se produce apenas un año después de que se descubrieran los restos fosilizados de un león marsupial del tamaño de un gato en el mismo sitio de Queensland. Esa especie fue nombrada Microleo attenboroughi en honor al reconocido documentalista Sir David Attenborough.

Investigación 

Los investigadores afirman que este hallazgo plantea interrogantes sobre las relaciones evolutivas de los leones marsupiales. El W. schouteni comparte semejanzas craneales y dentales con otra especie presente hace al menos 25 millones de años llamada Priscileo pitikantensis. Este último fue rebautizado como Wakaleo pitikantensis, era un poco más pequeño y se identificó a partir de huesos descubiertos cerca del lago Pitikanta en el sur de Australia en 1961.

Los datos revelan que la nueva especie exhibe muchas características craneales y dentales del género Wakaleo, pero también comparte una serie de similitudes con el género Priscileo, particularmente la presencia de tres premolares superiores y cuatro molares. Según los autores, las similitudes dentales sugieren que el W. schouteni y el W. pitikantensis son los miembros más primitivos del género Wakaleo.

El Microleo attenboroughi fue descubierto en 2016. | Fuente: Peter Schouten
Mapa de Australia que muestra la ubicación del Área del Patrimonio Mundial de Riversleigh y el Lago Pitikanta. | Fuente: Anna Gillespie
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