Quinta materia
Inicio de la formación de un condensado Bose-Einstein en la Estación Espacial Internacional. | Fuente: Thompson /Nature/NASA

Un condensado de Bose-Einstein es un estado de la materia que se forma cuando un gas de bosones (uno de los dos tipos básicos de partículas elementales) se enfría cerca del cero absoluto. En temperaturas de -273.15°C, los átomos se convierten en una entidad única con propiedades cuánticas.

Este experimento se realizó a bordo de la Estación Espacial Internacional con una instalación del tamaño de una mini refrigeradora llamada Cold Atom Lab (CAL), capaz de enfriar átomos en el vacio. Este quinto estado de la materia fue predicho por primera vez por Albert Einstein y Satyendra Nath Bose hace 95 años y desarrollado en laboratorios hace 25 años.

La inconveniencia de realizar los experimentos Bose-Einstein en la Tierra es grande, ya que la nube de átomos es arrastrada por la gravedad del planeta. Sin embargo, en microgravedad, las herramientas de CAL pueden mantener los átomos unidos generando un condensado de vida más larga.

Aunque son los primeros pasos, desarrollar el experimento CAL podría permitir que esta nueva materia formen las bases para crear instrumentos ultrasensibles que detecten señales débiles de algunos fenómenos más misteriosos del universo, como las ondas gravitacionales y la energía oscura.

David Aveline, físico del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA y autor principal del nuevo estudio, cree que el trabajo del equipo podría aplanar el camino para mejores sensores de inercia. "Las aplicaciones van desde acelerómetros y sismómetros hasta giroscopios", dice.

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