Una leona ruge a un león (referencial). | Fuente: AFP

(Agencia N+1 / Víctor Román). Los leones son animales letales, eso lo sabe todo el mundo. Pero lo que ocurrió el último 15 de octubre sorprendió hasta a los cuidadores del zoológico de Indianápolis (EE.UU.): Zuri, una leona de 12 años mató a Nyack, un león macho de 10 años, y padre de sus tres cachorros. 

De acuerdo a lo que informaron los guardianes a Associated Press, la leona mantuvo sus mandíbulas apretadas alrededor del cuello de su compañero hasta que dejó de moverse. Nyack fue declarado públicamente muerto 4 días después. El caso, extraño en sí mismo, ha hecho que expertos intenten explicar lo que pasó.

En la naturaleza

Según el Dr. Paul Funston, Director Regional de África del Sur para Panthera, la organización mundial de conservación de gatos salvajes, no es raro que los leones se ataquen e incluso se maten en la naturaleza. Sin embargo, en sus 26 años de trabajo de campo nunca ha escuchado de un caso en el que una leona solitaria ataque y mate a un león macho solitario en un combate de uno a uno.

"Esto es muy inusual", dijo Funston a Live Science. "Pero los leones tienen un amplio repertorio de comportamiento y ocasionalmente harán cosas que nos sorprenden. [Este incidente] podría ser el resultado de un animal en cautiverio durante un largo período de tiempo y de elegir comportarse de una manera inusual". Ambos felinos tenían ocho años de convivencia pacífica y tres años criando a sus cachorros.

De acuerdo al especialista, en la naturaleza los leones se matan entre sí en dos contextos principales: dos manadas luchando por territorio, o un macho atacando a una hembra en una pugna por la reproducción. Según un estudio realizado en 2009 en la revista Animal Behavior de 46 manadas que viven en el Parque Nacional de Serengeti en Tanzania, las escaramuzas territoriales a menudo se volvían letales solo cuando estaban involucrados leones machos, y las víctimas casi siempre eran leonas.

En el segundo contexto, cuando un macho extraño entra en un nuevo territorio poblado por nuevas potenciales compañeras, puede mostrar su interés de manera violenta y si las hembras se resisten, pueden sufrir por ello. "Cuando los machos se acercan a las hembras para aparearse con ellas y las hembras no lo hacen, los machos pueden ponerse muy agresivos, golpear a las hembras y, en ocasiones, matarlas", dijo Funston.

Las hipótesis

Si bien es imposible saber exactamente qué ocurrió entre Zuri y Nyack en las horas previas al ataque fatal, un encuentro sexual que salió mal podría ser una gran posibilidad, dijo Funston. Una gran pista es el hecho de que los tres cachorros de la pareja nacieron en 2015, hace unos tres años. En la naturaleza, tres años es una edad crucial cuando los leones jóvenes comienzan a cuidarse a sí mismos.

Los machos se separan de su familia para encontrar nuevos territorios y oportunidades de apareamiento (a principios de este año, los dos cachorros machos de Nyack y Zuri fueron trasladados a un recinto separado). Las hembras tienden a entrar en la manada de su madre para convertirse en potenciales leonas de reproducción.

En cualquier caso, dijo Funston, la mamá ya no tiene que pasar el día cuidando a los cachorros, y eso significa que puede volver a aparearse. "Creo que este es el trasfondo del incidente de Indianápolis", dijo Funston. "Los cachorros ahora eran grandes y el macho quería aparearse de nuevo".

Tal vez Nyack se acercó a Zuri de una manera demasiada agresiva para aparearse y ella se sintió amenazada, o tal vez estaba usando un anticonceptivo administrado por sus cuidadores (una práctica común en algunos zoológicos) y físicamente no podía aparearse con Nyack. Quizás la tensión había estado creciendo entre la pareja por un tiempo, y finalmente llegó a un punto crítico.

Si bien Funston nunca ha observado un escenario como este en la naturaleza, dijo que no ve ninguna razón por la que una leona no pueda ser capaz de vencer a un macho atacante al menos parte del tiempo.

Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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