Exoplanetas
Estos planetas, pese a sus condiciones extremas, podrían mantener vida. | Fuente: NASA, ESA, AND J. OLMSTED (STSCI)

Entre los casi 4 mil exoplanetas descubiertos hasta la fecha, las súper-Tierras son las más particulares. Estos cuerpos son tan calientes que la ciencia solo hallaba solución a ello con probables mares fundidos de lava, los cuales reflectaban la luz y los convertían en puntos extremadamente brillantes.

Sin embargo, una nueva investigación publicada en The Astrophysical Journal por científicos del MIT ha señalado que dicho reflejo no tiene razón en la lava, sino en grandes nubes formadas en una atmósfera rica en metales.

"Todavía tenemos mucho que entender sobre estos planetas del océano de lava", dijo en un comunicado de prensa la estudiante graduada del MIT Zahra Essack, que trabajó en la investigación. "Pensamos en ellos como simples bolas de roca brillantes, pero estos planetas pueden tener sistemas complejos de procesos superficiales y atmosféricos que son bastante exóticos, y no hay nada que hayamos visto antes".

Los científicos han descubierto previamente un puñado de súper-Tierras con albedos o brillos inesperadamente altos, en los que reflejan entre el 40 y el 50 por ciento de la luz de su estrella. En comparación, el albedo de la Tierra, con todas sus superficies reflectantes y nubes, es de solo alrededor del 30 por ciento.

El primer experimento intentó replicar en miniatura estas condiciones, buscando que la lava pueda igualar los porcentajes de reflejo, pero el brillo no era lo suficientemente grande para comprobar la hipótesis.

Esta realización ha reducido el rango de búsqueda para interpretar observaciones y dirige futuros estudios para considerar otras posibilidades exóticas, como la presencia de atmósferas ricas en metales reflectantes.

"No estamos 100 por ciento seguros de qué están hechos estos planetas, por lo que estamos reduciendo el espacio de parámetros y guiando futuros estudios hacia todas estas otras opciones potenciales", dice Essack.

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