"Tenemos aquí una construcción urbana enorme, planificada, con calles que separan zonas residenciales y espacios públicos", dijo a la AFP Yitzhak Paz, uno de los arqueólogos encargados de las excavaciones.

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Por su amplitud, se trata de un gran descubrimiento en Oriente Medio que data del periodo de la Edad de Bronce, precisó.

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"En Esur (cerca de la ciudad de Hadera) es el sitio más grande y más importante (de la Edad de Bronce), su tamaño es de 650 dunums (0,65 km2), es decir, el doble de lo que conocemos", explicó Elai, otro arqueólogo.

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Entre 5.000 y 6.000 habitantes "vivían aquí de la agricultura y del comercio", según las estimaciones de Yitzhak Paz, que precisó que el sitio había sido abandonado en el tercer milenio antes de nuestra era por razones desconocidas.

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Las excavaciones, realizadas desde hace más de dos años y medio, han permitido también revelar otra localidad, más pequeña, antigua de 7.000 años, un cementerio, un templo dedicado a rituales religiosos. También se descubrieron fortificaciones de unos veinte metros de largo y dos de alto, explica Dina Shalem, otra arqueóloga.

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Se trata de los "primeros pasos del proceso de urbanización" en esta región, que era entonces Canaán, según Yitzhak Paz.

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Se encontraron alrededor de cuatro millones de fragmentos, dijo Elad, de cerámica, herramientas de sílex y jarrones de piedra y basalto, parte de los cuales procedían de Egipto. De pie frente a una mesa en la que se expusieron algunos de estos tesoros, mostró una cabeza redonda y ocre que podría haber sido utilizada como arma.

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Se han descubierto otros vestigios, como figuras con rostro humano o animal. "Encontramos restos de animales quemados en un estanque de piedra en el interior del templo, prueba de ofrendas de sacrificios", dijo la AFP Itai Elad.

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Las excavaciones, llevadas a cabo en el lugar con la ayuda de 5.000 jóvenes, precedieron a un proyecto de construcción de un intercambiador dirigido por Netivei Israel, empresa nacional de transporte. Debido a los hallazgos, la comisión decidió modificar sus planes para preservar el sitio.

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La Autoridad de Antigüedades de Israel (AIA) presentó el domingo en el centro de Israel los restos de una ciudad construida hace 5.000 años, una de las más antiguas y más grandes del Oriente Medio en aquella época.

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